Lo que la nariz sabe puede afectar la salud de su cerebro

WebMD                                                                                                14 de octubre 2017

mujer con olor a rosa

Qué tan bien puede oler podría ser un signo de salud general del cerebro.
Un creciente cuerpo de investigación sugiere que los dos están fuertemente vinculados, aunque los investigadores están empezando a descubrir cómo y por qué.
En un estudio reciente, los investigadores encontraron que una prueba de olor simple puede predecir su posibilidad de tener demencia.
"La capacidad de oler es una ventana a partes del cerebro relacionadas con las funciones centrales, como el placer, la emoción y la memoria", dice Jayant Pinto, MD, autor del estudio y otorrinolaringólogo y cirujano de cabeza y cuello de la Universidad de Medicina de Chicago. La prueba del olor, agrega, les permite a los médicos "ver, un poco antes, una señal de que están pasando problemas".
En el estudio, los investigadores visitaron las casas de más de 2,900 adultos de entre 57 y 85 años para evaluar qué tan bien podían reconocer cinco olores diferentes: menta, pescado, naranja, rosa y cuero. Cinco años después, los investigadores hicieron un seguimiento con los adultos mayores para averiguar si alguno de ellos había recibido un diagnóstico de demencia desde que tomaron la prueba de olor.
Los que no pudieron identificar al menos cuatro de los cinco olores en la prueba fueron dos veces más propensos que otros a tener demencia 5 años después.
Cuanto menor es su puntuación en la prueba de olor, mayores son sus probabilidades de tener demencia. Esta disminución en la memoria y las habilidades de pensamiento se presenta en varias formas, incluyendo la enfermedad de Alzheimer, Parkinson y demencia de cuerpos de Lewy, entre otros. 
Pinto no es el único estudio que vincula el sentido del olfato menguante, también conocido como función olfativa, con la ruptura de otras partes del cerebro. De hecho, sucede con muchas enfermedades, conocidas como enfermedades neurodegenerativas, en las que la salud del cerebro disminuye con el tiempo. La obesidad, que puede aumentar las probabilidades de tener Alzheimer y la enfermedad de Parkinson, también puede opacar el sentido del olfato. Los estudios muestran que el ejercicio reduce la posibilidad de perder este sentido. ¿Pero cuál es la conexión entre qué tan bien detecta e identifica los olores y su salud general? Los médicos y los científicos están tratando de olfatear la respuesta a esta pregunta crucial.

La nariz es una ventana para el cerebro

Su nariz puede proporcionar una ruta directa para que sustancias nocivas del medio ambiente lleguen a su cerebro. "Tu nervio olfativo está sentado allí probando aire", dice Pinto. "Eso es lo que se supone que debe hacer, pero está en riesgo de virus, bacterias, lo que sea que tenga en la nariz".
Eso es especialmente arriesgado ya que las células en la nariz transmiten directamente al cerebro. Las neuronas capturan olores y envían señales al centro del olor en la base del cerebro, conocido como el bulbo olfatorio. Luego, las señales van a diferentes áreas del cerebro, dice Marie-Elyse Lafaille-Magnan, que investiga el vínculo entre el sentido del olfato y las probabilidades de Alzheimer en la Universidad McGill de Montreal.
Algunas de las áreas a las que el bulbo olfativo transmite señales están relacionadas con el pensamiento y la memoria. 
De hecho, en la autopsia, los investigadores han encontrado enredos cerebrales asociados con la enfermedad de Alzheimer, conocida como tau, en los bulbos olfatorios de personas con Alzheimer, Parkinson y otras formas de demencia relacionadas con la pérdida de olor.
La línea directa de la nariz desde el medio al cerebro podría significar que contaminantes, virus y bacterias viajan a través de los conductos nasales para poner en movimiento las ruedas de la enfermedad cerebral. Algunos virus, que los investigadores consideran una posible causa de la enfermedad de Parkinson, podrían llegar al cerebro por la nariz. Los estudios demuestran que los niños y adultos jóvenes que viven en áreas con gran contaminación del aire, como la Ciudad de México, tienen inflamación cerebral y acumulación en sus cerebros de algunas de las mismas proteínas observadas en adultos mayores con Alzheimer o Parkinson. 
Estas pequeñas partículas que ingresan al cerebro a través de la nariz pueden comenzar realmente con el proceso de la enfermedad, dice Richard Doty, PhD, director del Centro de Olores y Sabores de la Facultad de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania.
Ya se ha demostrado que las personas que portan la mutación del gen APOE e4 tienen una mayor probabilidad de contraer Alzheimer. Y, en particular, este estudio sugiere que estas personas tienen una posibilidad aún mayor de desarrollar Alzheimer si también viven en un área altamente contaminada.
Tal vez sea porque la nariz es tan propensa a ser invadida por virus y bacterias que las células olfativas pueden regenerarse, incluso en la vejez, reparando constantemente el sentido del olfato. "Es posible que cuando ese proceso regenerativo se agote, cuando crezcamos, es una señal de que [las células cerebrales] no pueden regenerarse, y eso refleja lo que sucede centralmente", dice Pinto. 
El agotamiento del sentido del olfato y las habilidades de pensamiento asociadas con la demencia podrían resultar del daño a una sola parte del cerebro llamada núcleo basal de Meynert. Este daño podría deberse a que sustancias nocivas llegan al cerebro a través de la nariz, o podría ser un proceso no relacionado.
La investigación de Doty encontró una fuerte conexión entre los puntajes bajos en una prueba de olor de 40 ítems y el daño a esta área del cerebro. Su reciente artículo en The Lancet describe posibles maneras en que el sentido del olfato y la salud general del cerebro podrían vincularse y "puede ser la génesis de muchas enfermedades neurodegenerativas".
Una nariz que no funciona tan bien le da al cerebro menos información. Algunas investigaciones sugieren que esta falta de estimulación puede debilitar otros sistemas.
"A medida que su audición disminuye, a medida que disminuye su visión, a medida que disminuye su sentido del olfato, obtiene menos información", dice Pinto. Los circuitos que generalmente traen esta información, agrega, podrían dejar de funcionar también, lo que puede ocasionar problemas en otras partes del cerebro. "Llámenla 'hipótesis de privación sensorial'. "
El peso también juega un papel. Se sabe que la obesidad hace que la enfermedad cerebral sea más probable. Las personas obesas pueden tener un olfato más débil que otras. Los investigadores sugieren que una posible explicación es que las adipocinas, sustancias químicas desprendidas por el tejido graso, podrían debilitar el sentido del olfato.
La relación también podría ser indirecta. El aumento de peso puede provocar diabetes y enfermedades del corazón, que dañan el flujo de sangre, incluido el cerebro, dice Pinto. "Sabemos que la enfermedad vascular es un factor de riesgo para la demencia. Entonces, esa es una forma en que todas estas cosas podrían vincularse ".
El ejercicio regular, que mejora el flujo sanguíneo y quema grasa, ayuda al sentido del olfato en adultos mayores, según investigaciones.

¿Qué hay en una prueba?

Aunque una prueba de olor puede informar a los médicos de que algo grave podría estar sucediendo, no es una herramienta para el diagnóstico. Si bien la prueba hace un buen trabajo para identificar el tipo de pérdida de olor que puede conducir a enfermedades cerebrales, los resultados no sugerirán que una persona tenga una condición en lugar de otra. Pero los resultados podrían hacer que los médicos investigaran más. Todavía no hay una cura para el Alzheimer, no importa qué tan temprano se haya detectado, pero hay valor para saber.
En primer lugar, encontrar personas con más probabilidades de tener demencia pero que todavía no muestran síntomas podría llevar a más personas a los ensayos clínicos para encontrar tratamientos que retrasen el avance hacia el Alzheimer.
"Tal vez una razón por la que estos ensayos no funcionan es porque estamos recibiendo personas en las que la enfermedad ya se ha manifestado, por lo que es demasiado tarde", dice Pinto.
En los 5 a 10 años entre la pérdida del olfato y los posibles signos de demencia, los cambios en el estilo de vida, como el ejercicio, la interacción social y la estimulación cerebral a través de acertijos, podrían marcar la diferencia, agrega Pinto. La detección temprana también puede ayudar a las familias y a los cuidadores a prepararse. 
Pero antes de ir a tratar de oler su propio riesgo de demencia, no se alarme. No todos los que pierden un sentido del olfato desarrollan demencia. "A medida que avanzamos en la vida, la capacidad del olor disminuye", dice Doty. "Entre las edades de 65 y 80 años, la mitad de la población tiene pérdida de olor. Después de 85, tres cuartos. " 
Además, si bien puede pensar que está perdiendo su sentido del olfato, es probable que no lo sea. "El sentido del olfato autopercibido no se correlaciona bien con el sentido del olfato objetivo", dice Pinto.
Sin embargo, Pinto espera ver que el sentido del olfato recibe un poco más de atención en el cuidado preventivo. "Tiene relaciones realmente importantes con la salud en general, y debemos probar a más personas por ello".