La leyenda de Spike & Fat Boy: un equipo de softball cargado con timbres MLB

MLB

09 de mayo 2020

El juego estaba en marcha en Ted Williams Field en el vecindario de North Park. Al parecer, fue una noche ordinaria en la Liga de Softbol de la Ciudad de San Diego, con un puñado de personas en las gradas observando a hombres adultos realizar una actividad atlética centrada principalmente en el consumo de cerveza y pizza.
Pero entonces, justo cuando la tercera entrada estaba por comenzar, un Chevrolet K5 Blazer condujo por la calle Idaho, y las cabezas comenzaron a girar.
La música de bombeo resonaba desde las ventanas abiertas mientras el SUV naranja con las palabras "MVP de la Liga Nacional" pintadas sobre los pozos de las ruedas entraba al estacionamiento. Salió un hombre de 5 pies y 10 pies que llevaba un impecable traje blanco y cadenas de oro alrededor del cuello.
"¡Hora!" llamó al gerente de uno de los equipos, antes de hacer un anuncio. "Ahora reemplazando a Andy Strasberg en tercera base ... ¡Kevin Mitchell!"
En esa tarde de otoño de 1989, Mitchell, recién salido de la Serie Mundial y con un jonrón de 47 Grandes Ligas y 125 carreras impulsadas con los Gigantes de San Francisco, tuvo tres turnos al bate, vio un total de tres lanzamientos y golpeó tres pelotas largas, el último de los cuales despejó la cerca del jardín izquierdo y dos pequeños edificios antes de aterrizar en algún lugar del techo del Centro de Recreación de North Park.
Todo esto puede sonar como una fantasía alimentada por el alcohol inventada en un taburete de bar chirriante ... y tal vez algunos de sus pequeños elementos lo son.
Pero a fines de la década de 1980, en el escuadrón repleto de estrellas conocido como Spike & Fat Boy, se sabía que los jugadores activos de las Grandes Ligas aparecían e iluminaban los balones lobulados ofrecidos por los brazos aficionados. Con la ayuda de tres timbres notables: Mitchell, John Kruk y Randy Ready, quienes terminarían sus carreras con una experiencia combinada de 36 temporadas de MLB, este equipo dirigido por empleados de Padres llevó a las grandes ligas a las ligas cerveceras. La mejor ciudad de Estados Unidos tenía el mejor equipo de softbol de Estados Unidos.
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Kevin Mitchell conectó 47 jonrones en 543 turnos al bate para los Gigantes del 89 ... y 3 jonrones en 3 golpes para Spike & Fat Boy.
"Estábamos bastante bien", dice Kruk astutamente.
"Estábamos apilados", dice Ready con una sonrisa.
"La gente estaba asombrada cuando aparecíamos", agrega Mitchell.
Olvídese del escuadrón de la planta de energía nuclear Springfield, asistido por las estrellas de Montgomery Burns, del famoso episodio de 1992 de "Los Simpson". El equipo de Spike & Fat Boy lo estaba haciendo en la vida real, unos años antes.
Ahora, más de tres décadas después, e inspirado por una breve mención del equipo por parte de Ready en el nuevo libro "The Wax Pack", en el que el autor Brad Balukjian intenta localizar a todos los jugadores de un paquete aleatorio de tarjetas de béisbol Topps de 1986 - La historia de Spike & Fat Boy finalmente se puede contar.
¿Algunos elementos de la historia serán dramatizados, magnificados, tal vez incluso ficticios?
Uh, si, probablemente.
“Hay que recordar”, dice Mike Swanson, que, mucho antes de asumir su cargo actual como vicepresidente de comunicaciones y radiodifusión, trabajado en los Padres de los Reales departamento de relaciones públicas y jugó en el equipo, “hubo una gran cantidad de Bebiendo."
Sí, las ligas de cerveza tienden a involucrar cerveza. Combine la cerveza con el tiempo y la falta de mantenimiento de registros, y tiene una receta para algunos, digamos, adornos.
Así que deja que el disco se muestre, dependiendo de en qué memoria confíes de esa noche en el 89, es muy posible que el auto de Mitchell fuera en realidad un simple Mercedes blanco, no el engañado Blazer. Es posible que aún no lo hubieran nombrado MVP del '89 en el momento del juego en cuestión, por lo que no se habría hecho esa anotación en su viaje. Y es posible que haya visto más de tres lanzamientos y que usara un atuendo de softbol más tradicional. Sin embargo, definitivamente golpeó a algunos comensales.
Lo que importa es que la esencia de lo que sigue es correcta. Y eso tendrá que ser suficiente, porque la leyenda de Spike & Fat Boy ha permanecido oculta durante demasiado tiempo.
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El mejor equipo de lanzamiento lento que jamás haya escuchado sobre rastros desde 1978. Antes de eso, los empleados de Padres se reunían para jugar softball, pero generalmente solo una vez al año, en un juego mixto.
(Por cierto, una de las participantes en esa época era una joven llamada Amanda Sperry, que trabajaba en la taquilla del equipo. No mucho después, Sperry se casó con su novio, Gary Hamels. Y el 27 de diciembre de 1983, la pareja dio la bienvenida a un hijo, se llama Cole)
Dos empleados del equipo: Dick Dent, que era el entrenador de atletismo, y el mencionado Strasberg, que trabajó en marketing (y no debe confundirse con un cierto lanzador nacido en San Diego y MVP de la Serie Mundial con el apellido Strasburg). Quería algo más formal y más frecuente. Reclutaron a algunos compañeros de trabajo para participar en una liga de invierno masculina en San Diego, donde las ligas de invierno son posibles gracias al clima que varía de idílico a ... casi idílico.
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La empleada de los Padres, Amanda Sperry, se convertiría en la madre del MVP de la Serie Mundial Cole Hamels. (Andy Strasberg)
"La gente del Departamento de Recreación de San Diego fue genial con nosotros", dice Strasberg. "Se acomodaron a nuestro calendario lo mejor que pudieron, sabiendo que la temporada [de los Padres] tenía que concluir antes de que pudiéramos jugar".
El dueño de los Padres, Ray Kroc, también fue complaciente. Años antes había comprado un Boeing 727 y comenzó un negocio de aerolíneas chárter deportivas llamado Padre Air Travel. Esa compañía se convirtió en el primer patrocinador y homónimo del equipo de softbol.
Una vez que el equipo de Padre Air Travel despegó, algunos nombres notables comenzaron a adornar los campos de softball de la ciudad.
Nate Colbert, quien todavía tiene el récord de jonrones de la franquicia de los Padres (163), jugó con el equipo de lanzamiento lento en sus años de retiro en las grandes ligas. Lo mismo ocurre con el ex lanzador de la MLB Bo Belinsky y los jardineros Bobby Tolan (que entrenó para los Padres de 1980-83) y Gene Locklear.
El equipo también incluyó, en varios puntos, al gerente general (y eventual gerente) Jack McKeon, el gerente Dick Williams, el presidente del equipo Ballard Smith y el director de exploración (y eventual gerente general) Randy Smith. La presencia de esos peces gordos crearía algunos dolores de cabeza para el locutor de los Padres (y el gerente del equipo de softbol) Bob Chandler.
"Hablas de presión sobre un gerente", dice Chandler. "¿Qué puedo hacer? ¡Tenía que poner a esos tipos en la alineación!
Jack McKeon fue uno de los muchos VIP de los Padres que jugó para el equipo de softbol. (Andy Strasberg)
(Chandler, por cierto, fue el gerente que anunció la llegada de Mitchell esa noche en 1989. Pero reemplazar a un jugador de softball regular para insertar a Kevin Mitchell en el nivel máximo no fue una decisión especialmente difícil).
Bob Cluck, el eventual entrenador de pitcheo de grandes ligas que fue el director de la granja de los Padres a principios de la década de 1980, también jugó en el equipo. Cluck estaba tan seguro de sus habilidades que declaró antes de un juego: "Si no recibo un golpe esta noche, ¡las cervezas después del juego están sobre mí!"
Esa noche, Cluck ya había golpeado cuatro líneas duras para outs cuando salió al plato por última vez.
"¡Aquí está todo nuestro refugio, todos de pie y animando al otro lanzador para que lo saque!" Chandler recuerda con una sonrisa. "Y él apareció y salió por toda la cerveza".
Sin embargo, en su mayoría, el equipo giraba en torno a empleados menos conocidos: entrenadores, asistentes de la casa club, gente de relaciones públicas, etc. Se congregaban en los bares locales Bully's East o Tuba Man's Grand Slam antes y después de los juegos e intentaban hacer lo correcto. por su lanzador y principal motivador Dent, un ex teniente del ejército y veterano de Vietnam que siempre se aseguró de que los fundamentos no se perdieran en toda la diversión.
"Aprendí de Dick Williams", dice Dent. “No hay errores mentales. Nunca me enojaría si alguien volcara la pelota. Pero si no se etiquetaban, eso me volvería loco ”.
Entonces, un día durante la temporada MLB de 1987, Dent mencionó en voz alta dentro del clubhouse de los Padres que el equipo de softball necesitaba un nuevo patrocinador.
Fue entonces cuando las orejas de Ready se animaron.
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El 13 de junio de 1986, Ready, recién cambiado de Milwaukee a San Diego, hizo su debut en los Padres. Esa noche, su entonces esposa, Dorene, se derrumbó en el piso de la casa de la pareja en Tucson. Ella había sufrido un ataque cardíaco y estuvo inconsciente durante siete a 10 minutos, su cerebro privado de oxígeno durante gran parte de ese tiempo. El incidente obstaculizó permanentemente su función cerebral.
Este es el peso mental con el que Ready estaba viviendo lejos del campo. Su profesión se convirtió en su escape, y el jugador de cuadro versátil y el bateador emergente saborearon ese escape al ritmo de un promedio de .309 y OPS de .943 en 1987.
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El distintivo peinado puntiagudo de Randy Ready le dio al equipo de softball la mitad de su nombre.
Uno puede entender, entonces, por qué Ready buscaría una salida fuera de temporada que proporcionara una diversión igualmente saludable y útil. Cuando se enteró del equipo de softbol, ​​quería ingresar, no solo como patrocinador financiero sino como participante a tiempo parcial.
"Definitivamente quería tener una vida fuera del béisbol y disfrutarla", dice Swanson. “Y nos divertimos mucho con él. Es uno de los tipos más geniales con los que he estado en cualquier casa club.
"Era un ambiente libre de estrés", dice Ready. "Pizzas, cervezas y una forma de mantenerse en contacto con [el personal de apoyo de los Padres]".
Buscando un copatrocinador, Ready reclutó a un compañero de equipo de los Padres que también viviría en San Diego en la temporada baja. En ese momento, Kruk era un gran jugador de segundo año al frente de los Padres en cuadrangulares y carreras impulsadas. A lo largo de su excelente carrera, la broma fue que su cuerpo corpulento parecía más adecuado para el softbol de la liga de cerveza que el béisbol de las grandes ligas.
Poco sabíamos que Kruk estaba jugando a ambos.
"Había mucho tiempo libre en San Diego para Randy y para mí en ese entonces", dice Kruk. “Pensamos que sería mejor hacer algo en lugar de simplemente no hacer nada. El softbol era el camino a seguir ".
En la casa club de los Padres, se refirieron a Ready como "Spike" debido a su cabello puntiagudo. Llamaron a Kruk "Fat Boy" porque, bueno ...
"Creo que a nuestros entrenadores, Dick Dent y Larry Duensing, se les ocurrió eso", dice Kruk. "Esos genios".
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La broma sobre John Kruk era que su cuerpo era más adecuado para las ligas de cerveza que las grandes ligas.
Así es como surgió Spike & Fat Boy (el nombre oficial del equipo, aunque "Spike & The Fat Boys" es una alternativa aceptable).
"Un día dijimos, '¡Ese es el nombre perfecto para el equipo de softbol!'", Recuerda Ready. "Desde un punto de vista físico, puedes ver por qué se atascó".
El nombre se mantuvo durante tres temporadas después de las campañas MLB '87, '88 y '89. Y aunque Mitchell no duró tanto tiempo con los Padres (fue cambiado a los Frailes de los Mets antes de la temporada '87, solo para ser enviado a San Francisco en julio), el nativo y residente de San Diegan todavía recibió acorralado en la escena de Spike & Fat Boy.
"Recibí una llamada de Kruky [con una invitación para jugar]", dice Mitchell. "No le creí al principio".
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OK, entonces, ¿cuánto jugaban estos chicos realmente softbol juntos?
La respuesta honesta es ... ¿Quién sabe?
Al parecer, Kruk participó más en las fiestas previas y posteriores al juego que en los juegos reales. Pero sí salió al campo de vez en cuando.
"Debido a que es un softbol de lanzamiento lento, no se espera que salgas si eres un jugador de grandes ligas", dice. "Así que vamos a ponerlo de esta manera: sentí más presión jugando que en el béisbol". Sabía que en el béisbol saldría siete de cada 10 veces. Si lo hubiera hecho en softball, me habrían matado ”.
"Kruky es el jugador de softbol ideal", agrega Mitchell. “Podía golpear la pelota en todas partes, sin importar quién lanzara. Así es como debes estar en el softbol. Si Kruky necesitaba un sencillo, iba a conseguir uno. Él puede simplemente golpear de plano ".
Mitchell definitivamente estuvo en el campo esa noche en el '89 (que revisaremos en un momento), pero afirma haber jugado algunos en el '87 y '88, también.
"Fue entonces cuando realmente lo aumentamos", dice Kruk. "Mitch era tan asquerosamente fuerte".
Lo que parece seguro, según las conversaciones de esta historia, es que Ready fue el más activo de los grandes jugadores activos involucrados.
"Randy era más divertido que el infierno", dice Swanson. "Cuando salió en el softbol, ​​habrías pensado que el maldito mundo estaba llegando a su fin".
Ready recuerda algunas noches cuando su madre, Jeanne, que vivía a solo unas cuadras del campo de North Park, era una sección de vítores de una sola mujer en las gradas.
"Pero luego, cuando se corrió la voz, la participación y nuestra base de fans creció", dice Ready. “Siempre tuvimos un séquito, digamos. Y las Madres [una organización de admiradores de los Padres] se dieron cuenta y también comenzaron a aparecer ”.
¿Estaba la gerencia de los Padres al tanto o preocupada por la actividad de temporada baja de los jugadores?
"Jack McKeon era nuestro gerente general, así que no creo que le importara", dice Swanson. "Dicho esto, no creo que nadie corriera por los pasillos de la oficina anunciando: '¡Tenemos un gran juego esta noche con Randy y Kruky en él!'"
¿Los jugadores adversarios tuvieron problemas para ser emboscados por jugadores profesionales?
"No", dice Mitchell. “Los muchachos no podían esperar para vernos y hablar sobre el béisbol y hablar sobre las grandes ligas. Eso es lo que lo hizo tan divertido. Los chicos simplemente no podían esperar para pasar el rato con nosotros ".
Ready recuerda un día en que Spike & Fat Boy iba a ser un jugador bajo y necesitaba ayuda. Alguien recomendó un lanzador Triple-A en el sistema de los Padres que estuvo en el área durante el invierno, rehabilitando una lesión.
Fue el fallecido Kevin Towers.
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Kevin Towers, luego jugando en Triple-A, se unió al equipo de softball mientras rehabilitaba una lesión. (AP))


"Lo pusimos en el jardín derecho y lo bateamos noveno", dice Ready con una sonrisa. "Poco sabía que iba a convertirse en el pistolero de los GM".
Uno asumiría que un equipo amateur de softbol con Ready y / o Kruk y / o Mitchell, con un poco de Towers mezclado, no perdería muchos juegos.
Aquí también, todo lo que podemos hacer es sentarnos y escuchar.
Listo: “No perdimos un solo juego. Fue dominación.
Swanson: "Patearíamos el trasero de todos".
Kruk: “No recuerdo haber perdido. Pero Dios mío, eso fue hace mucho tiempo.
Bien, fue hace mucho tiempo. Antes de las redes sociales. Antes estábamos todos caminando con cámaras de alta resolución en nuestros bolsillos. Si hoy existiera un equipo de softbol impulsado por las Grandes Ligas, tendrías la suerte de participar en un juego antes de que el interés y la asistencia se volvieran insostenibles, y tendrías abundantes pruebas de fotos y videos.
Con Spike & Fat Boy, lamentablemente, no teníamos nada.
Es decir, hasta que llega un correo electrónico de Ready, que rebuscó en su casa y descubrió el tesoro enterrado de la temporada baja de 1988-89 ...