La línea del frente olvidada: los trabajadores de hogares de ancianos dicen que enfrentan represalias por informar los riesgos de COVID-19

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James Carter fuera de su casa en Chicago.
Por Suzy Khimm
Después de cada turno en el hogar de ancianos de Chicago, donde cuida a docenas de residentes mayores, James Carter viaja en el tren a casa con la preocupación de que traerá el coronavirus a su propia familia.
Carter, de 23 años, un auxiliar de enfermería certificado, trata de tomar precauciones adicionales: pone toda su ropa de trabajo en una mochila especial que frecuentemente lava, y se quita los zapatos antes de poner un pie en la casa.
"Quiero poder ir a casa a salvo y decirle a mi madre, 'No tienes que preocuparte por nada'", dijo Carter, quien vive con su madre y una tía que tiene diabetes y presión arterial alta que podría hacerla sentir mal. especialmente vulnerable al virus.
Pero Carter, que gana $ 13.70 por hora, cree que el hogar de ancianos, Alden Lakeland, no ha hecho lo suficiente para proteger y compensar al personal al enfrentar riesgos que ponen en peligro la vida.
El hogar de ancianos Alden Lakeland en Chicago.
El hogar de ancianos Alden Lakeland en Chicago.Joshua Lott / para NBC News
A principios de abril, él y algunos otros colegas presentaron a la dirección de la instalación una carta de demanda pidiendo un sueldo más alto, más contrataciones para aliviar la escasez de personal y más equipo de protección personal. Los trabajadores contaron con el apoyo de la Unión Internacional de Empleados de Servicio, que los representa.
En respuesta, la dirección del hogar de ancianos amenazó con llamar a la policía, dijo Carter, y le dijeron que lo despedirían. El sindicato rechazó, pero Carter finalmente fue suspendido sin pago durante tres días por el uso no autorizado de un dispositivo digital o celular durante la confrontación con la administración, dijo. (Carter negó haber registrado el incidente).
"Cuando los responsabilizas, te ven como una molestia", dijo Carter. "Prefieren tener a alguien con menos experiencia siempre que hagas lo que dicen".
Alden Lakeland ahora tiene cinco infecciones por coronavirus y una muerte, según los últimos datos del Departamento de Salud de Illinois. Pero Carter dice que no estaba al tanto de ningún caso en las instalaciones de 300 camas hasta que NBC News compartió la información, a pesar de que los auxiliares de enfermería certificados están en contacto físico cercano con los residentes todo el día, levantándolos dentro y fuera de la cama, ayudándolos a usar ir al baño y lavarse los dientes, y darles de comer.
Janine Schoen, portavoz de The Alden Network, propietaria de la instalación, dijo que "garantizar la seguridad de nuestro personal y residentes es nuestra mayor preocupación", y que todo el personal tiene el equipo de protección que necesitan. Ella no respondió a la acusación de Carter de que él se enfrentaba a represalias por exigir mejores condiciones de trabajo ni a la preocupación de que los miembros del personal no fueran notificados sobre casos positivos.
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Mucho antes de que los hogares de ancianos se convirtieran en un caldo de cultivo para el coronavirus , los ayudantes como Carter se han enfrentado a bajos salarios, condiciones extenuantes, fallas de comunicación y escasez de personal, según los trabajadores de hogares de ancianos, defensores y expertos de la industria.
Pero el virus ahora ha convertido estos desafíos en una crisis total para estos trabajadores, la mayoría de los cuales son mujeres y personas de color , que de repente se han encontrado en la primera línea de la pandemia, con protección limitada y supervisión externa.
A pesar de las promesas de proteger a estos trabajadores y a los residentes vulnerables que cuidan, el gobierno federal no exige que los hogares de ancianos informen a los miembros del personal sobre las infecciones o muertes por coronavirus, y el Departamento de Trabajo no requiere ningún lugar de trabajo para seguir las pautas de coronavirus de los Centros para Control y prevención de enfermedades.
"Impone una responsabilidad extraordinaria en los trabajadores que no están capacitados o compensados ​​para asumir el nivel de riesgo que están tomando", dijo Kezia Scales, director de investigación de políticas de PHI, una organización nacional de investigación y consultoría para trabajadores de cuidado a largo plazo y personal. ayudantes “Los trabajadores de atención directa ya están viviendo de cheque en cheque. Ahora se les pide que arriesguen sus vidas por $ 13 por hora ”.

Despedido después de quejarse de las condiciones de trabajo.

Los hogares de ancianos han luchado durante meses para proporcionar suficiente equipo de protección personal para los empleados y pruebas COVID-19 para los residentes y los miembros del personal, a menudo obteniendo una segunda prioridad para los hospitales. El impacto del virus ha sido devastador: según los datos recopilados por NBC News, al menos un tercio de las 90,000 muertes conocidas por coronavirus en los Estados Unidos están vinculadas a hogares de ancianos y otros centros de atención a largo plazo.
Algunos administradores de hogares de ancianos han dado la voz de alarma por la falta de protección y han sido sinceros sobre los brotes y la escasez en sus lugares de trabajo. Pero en otras instalaciones, varios trabajadores que hablaron con NBC News dicen que su administración no ha respondido a sus preocupaciones, en algunos casos presuntamente tomando represalias contra miembros del personal por hablar, lo que violaría la ley laboral federal, y ha retenido la información más básica sobre el coronavirus. Casos y defunciones.
A finales de marzo, Tainika Somerville, una asistente de enfermería certificada en otro hogar de ancianos de Chicago, descubrió en un artículo de noticias publicado en las redes sociales que un residente a quien había cuidado había muerto por COVID-19. Ni siquiera se había dado cuenta de que estaba infectado.
"Ustedes no pudieron decirme que entré en contacto con el residente y que debería hacerme una prueba", recuerda haberle dicho a la gerencia del Centro de Atención Médica Bridgeview.
El 31 de marzo, Somerville, quien era el delegado sindical de SEIU en el hogar de ancianos, y un grupo de compañeros de trabajo presentaron una petición a la gerencia, exigiendo una mejor dotación de personal, licencia por enfermedad y pago de riesgos en el centro de 146 camas.
"Estamos cuidando a la población más vulnerable mientras seguimos viviendo en la pobreza y luchando por cuidarnos a nosotros mismos", dijo Somerville a la gerencia de la instalación, según un video del encuentro . "Mientras estás sentado en casa en tu yate, estamos en Bridgeview".
Días después, Somerville dice que fue despedida. Dijo que la gerencia le dijo que las razones incluían que había violado los términos del acuerdo de negociación colectiva de la SEIU con la instalación, lo que ella negó.
La instalación declinó hacer comentarios sobre el empleo de Somerville, pero negó que la gerencia haya tomado represalias contra los empleados por plantear inquietudes. "Bridgeview Health Care Center no ha disciplinado o terminado el empleo de ninguna persona debido al uso de EPP o preocupaciones COVID-19 en la comunidad", dijo Martha Peck, administradora de la instalación, en un comunicado, agregando que el hogar de ancianos tenía EPP adecuado para El personal. El hogar de ancianos comenzó a implementar el pago de riesgos el día antes de que Somerville y sus colegas presentaran su petición, pero no especificaron el monto.
Sin embargo, Peck reconoció que el hogar de ancianos no había podido informar de inmediato al personal y las familias sobre los casos de COVID-19 en marzo. “No recibíamos notificaciones de los hospitales para confirmar los resultados positivos de las pruebas con nuestros residentes. Esos problemas de comunicación temprana llevaron a una confusión significativa e hicieron imposible la notificación a las familias y al personal de casos positivos ”, dijo Peck. "Ahora tenemos un mejor acceso a las pruebas y una mejor comunicación con los hospitales con respecto a los casos positivos de COVID-19".
Bridgeview ahora ha reportado 32 casos y 14 muertes debido al virus, según el departamento de salud del estado.

'Nadie tiene a estos trabajadores' de vuelta '

La supervisión federal de estos lugares de trabajo peligrosos es limitada. Después de meses de presión pública y muertes crecientes, el gobierno federal recientemente comenzó a exigir una mayor transparencia de los hogares de ancianos sobre los brotes: el 8 de mayo, los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid implementaron nuevas reglas que requieren que las instalaciones notifiquen a los funcionarios federales, residentes y familias sobre las infecciones por coronavirus y muertes
Pero las nuevas reglas federales no requieren que los hogares de ancianos informen a sus propios miembros del personal sobre los casos, a pesar de que los empleados tienen el contacto más directo y potencialmente peligroso con los residentes infectados. Y los datos informados al gobierno federal no se publicarán públicamente hasta finales de mayo , según la agencia.
CMS dijo en un correo electrónico que se requiere que todos los hogares de ancianos tengan planes de control de infecciones y "inherentemente necesitarían informar al personal sobre los casos de COVID-19 en la instalación" para implementarlos de manera efectiva. Los inspectores de la agencia se centran actualmente en el control de infecciones y los problemas que ponen a los residentes en "peligro inmediato".
Los hogares de ancianos en todo el país, incluido Alden Lakeland, donde trabaja Carter, dicen que están siguiendo las recomendaciones de los CDC, así como las de los departamentos de salud estatales y locales, con respecto al control adecuado de infecciones y el EPP dentro de las instalaciones de atención a largo plazo.
La American Health Care Association, un grupo de la industria que representa hogares de ancianos, dijo que es "una práctica común" que los centros de atención a largo plazo notifiquen al personal sobre los casos de COVID-19, y el grupo ha emitido recomendaciones para que lo hagan. Pero no todas las instalaciones están siguiendo su ejemplo.
A worker wearing personal protective equipment cleans around a window at the Alden Lakeland nursing home.
Un trabajador con equipo de protección personal limpia alrededor de una ventana en el hogar de ancianos Alden Lakeland.Joshua Lott / para NBC News
Y algunos expertos en salud y seguridad dicen que las pautas actuales del lugar de trabajo no son suficientes, ya que los CDC no las hacen cumplir: la agencia federal que supervisa directamente los lugares de trabajo del país, la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional del Departamento de Trabajo, no lo ha hecho obligatorio para los empleadores seguir las recomendaciones de los CDC; en cambio, solo tienen que cumplir con el requisito existente de OSHA para mantener "un lugar de trabajo libre de peligros reconocidos que puedan causar la muerte o daños físicos graves".
"OSHA ha desaparecido, nadie tiene la espalda de estos trabajadores", dijo Debbie Berkowitz, un ex funcionario de OSHA bajo la administración de Obama. “No están haciendo cumplir las pautas de los CDC. Los empleadores pueden seguirlos o ignorarlos, y no hay consecuencias ”.
OSHA había recibido más de 310 quejas sobre la exposición del personal a COVID-19 en hogares de ancianos hasta el 28 de abril, según una investigación reciente de NBC News . Solo los hospitales recibieron más quejas de OSHA de los empleados. La agencia también recibió informes de 47 muertes de personal por el coronavirus en hogares de ancianos, así como 120 denuncias de denuncias de empleados de hogares de ancianos desde mediados de febrero, dijo el Departamento de Trabajo.
Sin embargo, la aplicación federal del lugar de trabajo ha sido limitada. OSHA dijo que está priorizando las inspecciones de las instalaciones de atención médica donde los miembros del personal han muerto, o donde de otra manera se enfrentan a "exposiciones inminentes de peligro relacionadas con COVID-19". Desde principios de marzo, OSHA ha llevado a cabo inspecciones en el lugar de trabajo de 95 hogares de ancianos en todo el país debido a muertes, hospitalizaciones, quejas o derivaciones de otras agencias federales, según registros federales , una pequeña fracción de las 7,000 instalaciones que han informado brotes de coronavirus, según a los datos recopilados por NBC News.
El Departamento de Trabajo dijo que los requisitos federales adicionales para proteger a los empleados eran innecesarios. "Según las normas y requisitos existentes de OSHA, los empleadores tienen el deber de proteger a los empleados que están expuestos al coronavirus en el trabajo", dijo el departamento en un comunicado. "Debido a las autoridades de aplicación ya disponibles y la naturaleza fluida de esta crisis de salud, OSHA no cree que una nueva regulación o estándar sea apropiado en este momento".
Hay inspecciones federales separadas que se centran en la salud y seguridad de los residentes en hogares de ancianos, requeridas y supervisadas por los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid, pero su enfoque principal está en los riesgos que enfrentan los residentes, no el personal. Y la cantidad de instalaciones abrumadas por COVID-19 es mucho mayor que la capacidad de inspección de la agencia.

'Algo se tiene que hacer'

Meses antes de que llegara el coronavirus, Lori F., una enfermera registrada, tenía preocupaciones de salud y seguridad sobre el hogar de ancianos donde trabajaba como gerente de la unidad. Villa en Bradley Estates, una instalación de 198 camas en Milwaukee, había sido citada en su inspección más reciente de CMS por no implementar un programa de control de infecciones; El personal no desinfectó adecuadamente los medidores de glucosa ni manipuló los medicamentos de manera sanitaria, según el informe de diciembre de 2018 , aunque muchas de las violaciones se caracterizaron por presentar "daño mínimo o potencial de daño real". La instalación actualmente tiene un puntaje de inspección de salud de 1 de 5 estrellas, la calificación más baja.
Los inspectores encontraron que la instalación también tenía poco personal , un problema de larga data en una industria con dificultades financieras con una alta rotación y un trabajo que es tanto físico como mental. Luego, la pandemia empeoró las cosas, ya que el personal se infectó o renunció debido a los riesgos, según Lori, quien se negó a ser identificada por su nombre completo por temor a represalias.
A fines de marzo, Lori dice que se alarmaba cada vez más, ya que a los empleados todavía no se les daban suficientes guantes y máscaras, y no se seguían otros procedimientos de control de infecciones; Algunos miembros del personal dejaron máscaras colgando de una oreja o alrededor de sus cuellos, dijo.
"Actualmente no tenemos NINGUNA máscara para nuestros nuevos residentes o para que los terapeutas los usen para tratar a los residentes en sus habitaciones", escribió a su supervisor el 19 de marzo, según un correo electrónico que compartió con NBC News.
"¿Por qué los necesitamos?" su supervisor respondió. “¿Están infectados los residentes?”
Tres días después, Lori comenzó a sentirse mal y se quedó en casa durante dos semanas por recomendación de su médico, dijo. El departamento de recursos humanos del hogar de ancianos quería que ella obtuviera una nota del médico, pero Lori dijo que su médico no creía que fuera necesario examinarla en persona. El 3 de abril, Lori recibió una llamada diciéndole que fue despedida, dijo.
"Querían traer a alguien más que no iba a hacer sonar el silbato", dijo Lori. "Estaba diciendo, 'Hay que hacer algo'. No creo que les haya gustado que tuviera esa voz.
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Villa Healthcare, propietaria del hogar de ancianos, negó que la instalación tuviera equipo de protección inadecuado. El gobierno federal recomendó el 2 de abril que todo el personal de los hogares de ancianos en estados con emergencias de coronavirus use máscaras mientras están en las instalaciones.
"Agradecemos la oportunidad de investigar cualquier inquietud y determinar su validez", dijo la compañía en un comunicado. "Villa at Bradley Estates ha tenido en todo momento suficientes niveles [de] PPE, incluidos los necesarios para el control de infecciones y la protección personal, para asegúrese de satisfacer las necesidades dentro del centro ". El centro no hizo comentarios sobre el empleo de Lori ni sus inspecciones y puntajes de salud anteriores.
Lori no cree que haya sido infectada con COVID-19. Pero el virus se ha propagado desde entonces a un número creciente de sus antiguos colegas y pacientes: hasta el viernes pasado, 23 residentes que vivían en la instalación fueron diagnosticados con el virus o se presume que están infectados, según los datos publicados por el hogar de ancianos, y Lori dice que ha hablado con los miembros del personal actual que están en casa recuperándose del virus.

¿Quién se encargaría de los residentes?

De vuelta en Chicago, los miembros del personal de hogares de ancianos se han organizado para presionar a sus empleadores para que mejoren las condiciones de trabajo en medio de la pandemia: Carter se encontraba entre los 6,000 miembros de SEIU que estaban preparados para ir al paro el 8 de mayo por salarios más altos y condiciones de trabajo más seguras.
La Asociación de Instalaciones de Atención Médica de Illinois llegó a un acuerdo tentativo con el sindicato el 7 de mayo, evitando una huelga de trabajadores en 64 hogares de ancianos. El acuerdo aumentará el pago mínimo a $ 15 por hora, más un pago por riesgo de $ 2 por hora debido al coronavirus, y los trabajadores recibirán días de enfermedad adicionales. Los empleadores también tendrán prohibido obligar a los empleados a trabajar sin un EPP adecuado.
No todos los trabajadores de hogares de ancianos en el estado se beneficiarán: en Illinois, solo alrededor de la mitad están sindicalizados, según la SEIU. Pero los grupos de la industria están presionando por cambios que también puedan ayudar a los trabajadores: recientemente han pedido a la administración Trump $ 10 mil millones para proporcionar a los hogares de ancianos personal adicional, PPE y otros recursos. "Los centros de atención a largo plazo enfrentan una tensión financiera extrema para responder a esta crisis", dijo AHCA en un comunicado. "Necesitamos ayuda adicional de funcionarios federales y estatales para apoyar a estos héroes en la línea del frente".
Incluso antes de que se alcanzara el acuerdo sindical, dice Carter, vio algunas mejoras en Alden Lakeland: los empleados finalmente tienen mejores vestidos, caretas y máscaras N95, aunque deben usar cada máscara, que debe ser desechable, durante dos semanas.
Y según Carter, el hogar de ancianos aún tiene una dotación de personal muy limitada: a menudo solo hay dos auxiliares de enfermería certificados para atender un piso de 75 a 80 residentes, cuando debería haber al menos cuatro, dijo. "Si alguien muere, Dios no lo quiera, la CNA debería ser la primera en darse cuenta". Carter continúa desafiando su suspensión impaga a través del sindicato.
James Carter outside his home in Chicago.
James Carter fuera de su casa en Chicago.Joshua Lott / para NBC News
A pesar de los riesgos actuales, dice Carter, está comprometido con el trabajo.
"Tengo la suerte de tener un trabajo, hay muchas personas que no tienen trabajo", dijo Carter, que viaja una hora en cada sentido en tren desde que su auto se descompuso hace semanas.
Y su mente siempre se dirige a los residentes a quienes cuida todos los días: escuchar sus historias, acostarlos, peinarse, y los miembros de la familia que han expresado su profunda gratitud por su trabajo.
"La gente tiene miedo de los hogares de ancianos", dijo Carter. "Si tuviera que dejar de trabajar debido a los riesgos, ¿quién se encargaría de los residentes?