Las emisiones de carbono cayeron un 17 por ciento a nivel mundial en medio del coronavirus

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Por Denise Chow
La pandemia de coronavirus ha obligado a los países de todo el mundo a establecer estrictos bloqueos, sellar fronteras y reducir las actividades económicas. Ahora, un análisis publicado el martes revela que estas medidas contribuyeron a una disminución estimada del 17 por ciento en las emisiones diarias de dióxido de carbono global en comparación con los promedios globales diarios de 2019.
Es una caída mundial que los científicos dicen que podría ser la más grande en la historia registrada.
En el punto álgido de los confinamientos de coronavirus a principios de abril, las emisiones diarias de dióxido de carbono en todo el mundo disminuyeron en aproximadamente 18,7 millones de toneladas en comparación con las emisiones diarias promedio del año pasado, cayendo a los niveles que se observaron por última vez en 2006, según el nuevo estudio, publicado en el revista Nature Climate Change .
Los cambios drásticos en el transporte, las actividades industriales y los viajes aéreos en países bajo restricciones también podrían impulsar una disminución en las emisiones anuales de carbono de este año de hasta un 7 por ciento, según el estudio. Aunque significativo, los científicos dicen que es poco probable que estos descensos tengan un impacto a largo plazo una vez que los países vuelvan a la normalidad a menos que los gobiernos prioricen las inversiones y la infraestructura para reducir las emisiones nocivas.
"A nivel mundial, nunca hemos visto una caída tan grande, y a nivel anual, tendrías que volver a la Segunda Guerra Mundial para ver una caída tan grande en las emisiones", dijo Corinne Le Quéré, profesora de cambio climático. ciencia en la Universidad de East Anglia en el Reino Unido, y el autor principal del estudio. “Pero esta no es la forma de abordar el cambio climático: no va a suceder forzando cambios de comportamiento en las personas. Necesitamos abordarlo ayudando a las personas a adoptar formas de vida más sostenibles ".
El estudio encontró que la disminución más pronunciada de las emisiones de carbono, que representa el 43 por ciento de la disminución total, se debió a la reducción del tráfico de automóviles, autobuses y camiones. Las emisiones de las actividades industriales, que se redujeron sustancialmente en las naciones más afectadas, cayeron un 19 por ciento.
Las emisiones de los viajes aéreos, que experimentaron una asombrosa caída del 75 por ciento en la actividad diaria a principios de abril, cayeron un 60 por ciento. Sin embargo, esa disminución representó una porción mucho más pequeña de la disminución general porque los viajes aéreos generalmente representan solo el 2.8 por ciento de las emisiones globales anuales de carbono.
"El tráfico aéreo disminuyó dos tercios, pero el transporte de superficie - automóviles y camiones - es casi 10 veces mayor en términos de emisiones", dijo Rob Jackson, profesor de ciencias del sistema terrestre en la Universidad de Stanford y coautor del estudio.
Es probable que la pandemia también provoque que las emisiones anuales de carbono de este año disminuyan entre un 4 y un 7 por ciento, dependiendo de cuánto tiempo permanezcan en vigencia las estrictas medidas de distanciamiento social y qué tan rápido se recuperen las economías.
A principios de abril, las disminuciones más profundas en las emisiones diarias de carbono a nivel mundial (17% de disminución en comparación con los promedios diarios del año pasado) duraron aproximadamente dos semanas, según Jackson. Los países individuales vieron una caída promedio de las emisiones del 26 por ciento en el pico de sus bloqueos, que ocurrió anteriormente en varios países de Asia, donde el coronavirus surgió a fines de diciembre, y más recientemente en partes de Europa y América del Norte.
El estudio no tuvo en cuenta cómo las emisiones globales podrían verse afectadas por nuevos brotes y la posterior ola de infecciones, pero es probable que tales eventos puedan conducir a una disminución más pronunciada de las emisiones este año y posiblemente en 2021.
"Si el brote dura más, tendremos una actividad económica más deprimida en 2021", dijo Zeke Hausfather, científico del clima de la Universidad de California, Berkeley, que no participó en el nuevo estudio. "Es probable que en este punto las emisiones de 2021 estén por debajo de las emisiones de 2019 pero sean más altas que 2020, a menos que las cosas empeoren".
En el nuevo análisis, los investigadores examinaron las medidas de cierre en 69 países que son responsables del 97 por ciento de las emisiones globales de dióxido de carbono. Como no hay forma de medir las emisiones de dióxido de carbono en tiempo real, los científicos utilizaron datos sobre cómo seis sectores económicos clave, incluidas las actividades industriales, el transporte terrestre y los viajes aéreos, se vieron afectados en cada país de enero a abril. Luego calcularon cómo cambiaron las emisiones en estos sectores y su contribución a las emisiones anuales en función de la gravedad de las restricciones de distanciamiento social de cada nación.
Los científicos estimaron un aumento del 2.8 por ciento en las emisiones de los edificios residenciales durante este tiempo, probablemente de personas que trabajan desde casa y consumen más electricidad en los hogares, dijo Le Quéré. Es posible, agregó, que este aumento podría aumentar si la pandemia persiste durante el verano y las casas en los Estados Unidos y en otras partes del hemisferio norte aumentan el uso de aire acondicionado.
Aunque la disminución de las emisiones genera buenas noticias inesperadas en el contexto de la pandemia, estas reducciones han tenido un alto costo social. Es poco probable que los cambios duren una vez que se levanten las restricciones sobre los movimientos de las personas y la vida cotidiana. Y aunque estos descensos no tienen parangón en la historia moderna, también demuestran lo difícil que es hacer abolladuras significativas en las emisiones globales.
"A pesar de todos los cambios que están ocurriendo en todo el mundo en nuestro estilo de vida y comportamiento de consumo, solo veremos una reducción del 7 por ciento este año", dijo Hausfather. "Esto demuestra cuán grande es realmente el desafío de la descarbonización".
Antes de la pandemia, las emisiones mundiales de dióxido de carbono habían aumentado aproximadamente un 1 por ciento anual durante la última década. Una caída en las emisiones en un año es algo, pero no es suficiente para frenar el ritmo acelerado del cambio climático.
"El dióxido de carbono permanece en la atmósfera durante mucho tiempo, por lo que el cambio climático se debe más a la cantidad total que hemos emitido que a la cantidad que emitimos en un solo año", dijo Hausfather. "Desde el punto de vista climático, lo que realmente importa son los cambios sistémicos a largo plazo que pueden conducir a la disminución de las emisiones durante décadas".
Las disminuciones del 4 por ciento al 7 por ciento están más o menos en línea con la cantidad de emisiones globales que tendrían que caer cada año para mantener el calentamiento global por debajo de 1,5 grados a 2 grados Celsius, como se describe en el acuerdo climático de París de 2015.
"Tendríamos que tener la misma velocidad de reducción que está ocurriendo en 2020 cada año durante la próxima década", dijo Hausfather.
Pero Le Quéré dijo que espera que los hallazgos del estudio alienten a los países a pensar en soluciones que promuevan la recuperación económica sin sacrificar la acción climática.
"Estamos en una encrucijada", dijo. “Se trata de que los gobiernos tengan visión y sean progresistas. ¿Qué sociedad necesitamos construir mañana para reducir los riesgos de más desastres?
Hay motivos para ser optimista, dijo Jackson, porque algunos de los cambios ambientales de la pandemia de coronavirus podrían verse o sentirse fácilmente.
"El cambio más obvio fue el hermoso cielo azul que vimos desde India hasta Indiana", dijo. "La gente puede relacionarse con eso más que discusiones abstractas sobre las emisiones de gases de efecto invernadero: se podía ver que el cielo estaba despejado"