Cómo Chattanooga, Tennessee, se convirtió en un punto caliente de coronavirus

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08 de julio 2020
Marlene José con su madre, quien murió sola en el hospital el 15 de junio.
Por Phil McCausland
CHATTANOOGA, Tenn. - Cuando Marlene José, de 20 años, perdió a su madre por el coronavirus semanas después de que perdió a su hermano de un año por la enfermedad, dijo que sentía que estaba "partida por la mitad".
Su madre había estado en la unidad de cuidados intensivos durante una semana, sus pulmones luchaban por capturar oxígeno. Perdió la capacidad de hablar y respirar por sí misma antes de sucumbir el 15 de junio.
"Le dije: 'Estoy aquí contigo'. Le dije: 'Pronto Dios te sacará de esto' ", dijo José sobre la última vez que habló con su madre, a quien NBC News no está nombrando debido a su estado migratorio. Cuatro días después, la madre de José murió sola en el hospital.
La triste situación de José es cada vez más común en esta pequeña ciudad en las estribaciones de los Apalaches en la frontera de Tennessee con Georgia. El condado de Hamilton, donde se encuentra Chattanooga , registró un registro de un solo día el 1 de julio, con 118 casos nuevos. También ha tenido 16 muertes desde el 1 de junio, lo que eleva el recuento total de muertes hasta el domingo 35 a medida que la propagación del virus perpetúa la mayor emergencia de salud de la nación en más de un siglo.
IMAGE: Tennessee National Guard medical staff members
Un miembro del personal médico de la Guardia Nacional de Tennessee se encuentra afuera del Centro Comunitario de East Lake Courts el 21 de mayo en Chattanooga, Tennessee, donde se ofrecieron pruebas gratuitas de COVID-19.Troy Stolt / Chattanooga Times Free Press vía AP
Esta ciudad, como muchas otras en el sur, tiene el aspecto de un punto caliente de virus : se volvió a abrir rápidamente , hay poco respeto por las máscaras y el distanciamiento, que según los estudios muestran que ayuda a mitigar la enfermedad , y los rastreadores de contacto han comenzado a perder hilos en posibles infecciones Mientras tanto, bares, restaurantes, gimnasios, salones de belleza, piscinas y muchos otros negocios han permanecido abiertos a pesar del aumento precipitado de las infecciones por coronavirus.
Todo esto afecta especialmente a la comunidad hispana. Los datos del Departamento de Salud del Condado de Hamilton muestran que los hispanos tienen una tasa de infección descomunal en comparación con otros grupos, probablemente porque con frecuencia son trabajadores esenciales que viven en hogares multigeneracionales.
Sin embargo, las infecciones comienzan a extenderse por Chattanooga, independientemente de su origen étnico. Las razones parecen claras: muchos residentes parecen continuar como si no hubiera una pandemia. Políticos, expertos en salud y residentes también dijeron que todo se hizo cada vez más difícil por la politización percibida de responder responsablemente a la enfermedad .
Mientras tanto, los recuentos de casos, las hospitalizaciones y las muertes continúan aumentando, y podrían extenderse más rápido de lo que muestran los casos registrados, según un estudio de aguas residuales que la ciudad de Chattanooga realizó con Biobot Analytics.
"También ha sido un equilibrio muy delicado entre la salud y el bienestar de nuestra gente y su salud económica", dijo Rae Bond, director ejecutivo de la Sociedad Médica del Condado de Chattanooga-Hamilton, quien dirige el grupo de trabajo local COVID-19. . "No creo que ninguna comunidad quiera cerrar las puertas de nuevo y volver al cierre completo que tuvimos antes. Pero al mismo tiempo, a medida que los casos continúan expandiéndose, se vuelve un desafío".

Prosperidad económica versus salud pública

Parte de eso cambió el lunes con el anuncio de un mandato de máscara para todo el condado de Hamilton , pero todavía hay preocupaciones de que podría ser demasiado poco, demasiado tarde.
Después de muchas luchas políticas y frecuentes desacuerdos públicos, el alcalde del condado de Hamilton, Jim Coppinger, un republicano, aceptó el mandato de que todos en el condado usen máscaras o se enfrenten a multas de $ 50 o 30 días de cárcel.
"La parte punitiva de esto no es lo que estamos buscando: estamos buscando cumplimiento", dijo Coppinger en una conferencia de prensa anunciando el mandato el lunes. Anteriormente se había opuesto a la medida porque no la consideraba exigible.
Image: Jim Coppinger
El alcalde del condado de Hamilton, Jim Coppinger, en una conferencia de prensa en el Departamento de Salud del Condado de Hamilton en Chattanooga, Tennessee, el lunes.CB Schmelter / Chattanooga Times Free Press vía AP
El alcalde de Chattanooga, Andy Berke, demócrata, había deseado durante mucho tiempo un mandato de máscara y una reapertura más lenta para su ciudad, pero perdió el control de la respuesta COVID-19 de Chattanooga a fines de abril cuando el gobernador de Tennessee, Bill Lee, puso fin a la permanencia en el estado. orden de casa y envió a los residentes de regreso al trabajo. La orden ejecutiva de Lee confirió aún más el poder de Berke para responder a la pandemia en el Departamento de Salud del condado y Coppinger, quien declinó hacer comentarios.
La oficina del gobernador no respondió a una solicitud de comentarios.
El viernes, Lee dio la autoridad para ordenar máscaras a los alcaldes de 89 condados, en lugar de ordenarlas a nivel estatal, incluso cuando Tennessee tiene una de las tasas de uso de máscaras más bajas del país, según un estudio de la Universidad de Washington . Menos del 10 por ciento de los tenneses declararon usar máscaras regularmente.
"El presidente que tiene el micrófono más grande del mundo no está alentando a las personas a usar una máscara", dijo Berke mientras usa una máscara dentro del Ayuntamiento cerrado de Chattanooga. "A nivel local, es difícil superar ese tipo de mensajes. Por lo tanto, eso nos dejó, desafortunadamente, con los mandatos como la respuesta necesaria".
Berke y Coppinger representan en muchos sentidos la politización de las máscaras y la respuesta a la pandemia, así como los desafíos que enfrentan los gobiernos locales y estatales mientras caminan por la cuerda floja entre la prosperidad económica y los resultados positivos para la salud.
Pero a Berke le preocupa que con la decisión de Lee de reabrir rápidamente y la voluntad de Coppinger de seguir el razonamiento del gobernador, Chattanooga pronto podría ver el virus a un nivel similar al de la ciudad de Nueva York y sin la flexibilidad económica para cerrar una vez más. Berke dijo que los $ 2.5 millones que la ciudad destinó para ayudar a las pequeñas empresas durante el cierre ya se han gastado y que los propietarios de muchas tiendas, bares y restaurantes usaron sus ahorros para reabrir.
Sin un rescate del gobierno federal para los gobiernos estatales y locales, que es poco probable que sea aprobado por el Congreso, es posible que la economía de la ciudad no pueda sobrevivir a otro cierre.
"Si algo así sucede nuevamente, dada nuestra disminución en los ingresos", dijo Berke, refiriéndose a la caída en los ingresos por impuestos municipales, "no tenemos la misma capacidad o capacidad para apoyar a las personas que teníamos hace tres meses".

Reabierto pero en riesgo?

La situación es especialmente frustrante para aquellos que han estado sin trabajo y ven el repentino aumento en los casos como una señal de que estarán desempleados por más tiempo. Si bien un grupo de personas puede amontonarse en un bar sin máscaras, las presentaciones en vivo en los teatros, donde Erin Kellam trabajó como electricista, aún no pueden atraer al público.
Kellam ha estado desempleada desde que comenzó la pandemia, y teme que un aumento en los casos pueda significar que no podrá volver a trabajar pronto. El desarrollo también se produce cuando la Ley CARES, que proporciona $ 600 adicionales a los beneficios estatales de desempleo, se agotará a fines de julio con pocas esperanzas de que el Congreso la extienda.
"No creo que debiéramos haber vuelto a abrir hasta que empezamos a ver ese declive y, tan rápido como estamos aumentando ahora, tenemos que hacer algo para comenzar a disminuir", dijo Kellam. "Pero muchos de mis amigos y familiares que tengo en mi Facebook todavía creen que es un engaño".
Image: Totto Sushi in Chattanooga, Tenn.
Los clientes esperan comida afuera de Totto Sushi and Grill en Chattanooga, Tennessee, el 26 de marzo.CB Schmelter / Chattanooga Times Free Press vía AP
Algunos argumentan que una ciudad como Chattanooga, que está económicamente vinculada a la hospitalidad y el turismo, no puede sobrevivir si las personas permanecen adentro durante la pandemia. Algunas empresas que han reabierto insisten en que lo están haciendo de manera segura.
Ruby Falls, un popular destino turístico en una cresta a las afueras de los límites de la ciudad, ahora tiene una capacidad de alrededor del 40 por ciento, lo que permite que 25 personas enmascaradas bajen en un ascensor hasta la cueva a intervalos de 15 minutos. Veintiséis pisos debajo del suelo, los grupos se abren paso a través de corredores estrechos, fríos y húmedos en la dirección de un guía turístico mientras un empleado observa la cámara de la cueva y trata de evitar que los grupos se crucen lo más posible.
La atracción vende todos sus boletos en línea, por lo que sabe cuántas personas llegarán cada día. Se ha agotado regularmente desde que reabrió las giras el 19 de mayo, incluso con el reciente aumento en los casos.
El CEO de Ruby Falls, Hugh Morrow, fue asesor de la estrategia de reapertura del estado y ayudó a redactar el Tennessee Pledge, una serie de pautas que las empresas pueden seguir para reabrir de manera segura. Dijo que el parque continúa funcionando con pérdidas a pesar de la gran afluencia de personas, pero que estar abierto le permite pagar al personal y lo coloca en una posición privilegiada para volver a abrir a plena capacidad si se resuelve la pandemia. Morrow dijo que los visitantes están obteniendo un "gran valor" debido a los grupos turísticos más pequeños.
"Sentimos que estamos siguiendo los protocolos tan estrictamente como pueden ser implementados", dijo dentro del café cerrado de Ruby Falls. "El análisis de nuestra gente que hacemos todas las mañanas cuando entran, dónde han estado y qué han hecho, es importante. Es extremadamente importante estar abiertos y abiertos de manera segura y comenzar a recrear algunos de nuestra base imponible ".
Sin embargo, los rastreadores de contacto señalan grandes atracciones como Ruby Falls como una variable frustrante mientras intentan seguir el camino de la infección a través de Chattanooga, y continúan ocurriendo grandes eventos de exposición.
Dawn Ford, ex epidemióloga del Departamento de Salud del Condado de Hamilton que dirigió la respuesta local a la gripe aviar, ahora es profesora en la Universidad de Tennessee en Chattanooga, donde supervisa un programa de capacitación de contacto. Alrededor de 100 estudiantes y profesores han pasado por la capacitación y los voluntarios para seguir los casos lo mejor que pueden. El Departamento de Salud local ha contratado a ocho de los alumnos para hacer el trabajo a tiempo completo.
La preocupación de Ford es que la mayoría de las personas a las que llaman no quieren participar y no se toman en serio la enfermedad, algunas incluso son abiertamente hostiles, y que la desaparición del distanciamiento social hará que su trabajo sea imposible.
"Se está volviendo más difícil", dijo Ford. "Hace un par de meses, la mayoría de las personas estaban de acuerdo. Pero creo que a medida que las personas se dan cuenta de que estarán en cuarentena durante 14 días si son entrevistadas por el Departamento de Salud, están cada vez menos dispuestas a trabajar con ellas". nos."
A medida que el número de casos y las muertes continúan creciendo en Chattanooga, Berke, quien ha sido marginado en gran medida en la respuesta, dijo que una respuesta local no será suficiente para mitigar la enfermedad, especialmente en esta ciudad que comparte fronteras con otros dos estados que tienen su propios protocolos y reglas.
"Es una pandemia global", dijo Berke. "Una respuesta a pequeña escala no conduce a los resultados que desea. Debe tener intervenciones consistentes a gran escala para detener este virus".